A sus 116 años, ha sobrevivido a generaciones de seres queridos. Pero todo su pueblo se ha convertido en una familia.

Cuando nació Edith Ceccarelli en febrero de 1908, Theodore Roosevelt era presidente, Oklahoma acababa de convertirse en el estado número 46 del país y las mujeres aún no tenían derecho a votar.

Con 116 años, la Sra. Ceccarelli es la persona más vieja conocida en los Estados Unidos y la segunda más vieja en la Tierra. Vivió dos guerras mundiales, la llegada del Ford Modelo T y las dos pandemias más mortíferas de la historia de Estados Unidos.

Durante la mayor parte de ese tiempo, vivió en el mismo lugar: Willits, un pueblo enclavado en los bosques de secuoyas de California, alguna vez conocido por la explotación maderera, pero ahora quizás más conocido por la Sra. Ceccarelli.

En el Ayuntamiento de Willits, donde se alzan secuoyas de 30 metros de altura, hay una fotografía de Ceccarelli con marco dorado en una vitrina. El año pasado, la Junta de Supervisores del Condado de Mendocino proclamado El 5 de febrero es un día para celebrar a la niña favorita del condado.

“Cuando celebró su cumpleaños número 100, toda la comunidad quedó asombrada y se convirtió en una especie de celebridad local”, dijo la alcaldesa Saprina Rodríguez, quien, a sus 52 años, es menos de la mitad de la Sra. Ceccarelli.

Ubicado en un valle rodeado de picos boscosos en el condado rural de Mendocino en la región de la costa norte de California, Willits prosperó gracias a su floreciente industria maderera cuando la Sra. Ceccarelli era una niña. Pero ese auge ya pasó hace tiempo y Willits sigue siendo una pequeña comunidad de clase trabajadora de unas 5.000 personas.

Debido a que está a unas 30 millas del Océano Pacífico, Willits nunca ha atraído a los turistas que acuden en masa a destinos costeros como Mendocino y Fort Bragg, con sus bodegas y cabañas de Instagram encaramadas en acantilados junto al mar, así como sus oportunidades de avistamiento de ballenas.

Pero ninguno de estos lugares tiene a la Sra. Ceccarelli.

El domingo, Willits celebró su celebración anual para su residente más preciado, quien observó desde el porche de su hogar de ancianos. Estaba lloviendo, el comienzo de otro río atmosférico (lo que simplemente llamaron aguaceros durante la mayor parte de la vida de Ceccarelli), pero nadie en Willits pensó en cancelar las festividades anuales.

Pasó un desfile de coches de policía y camiones de bomberos con luces intermitentes. Luego un camión de basura. Siguieron sedanes adornados con guirnaldas, globos y flores, llevando a los residentes que saludaban y cantaban a su amada Edie.

“Es un ícono local”, dijo Suzanne Picetti-Johnson, una antigua residente de Willits que se puso una chaqueta impermeable y un gorro y conducía una camioneta con “¡Happy Sweet 116!” garabateado en su ventana trasera. «Ella siempre ha sido una delicia total y estamos encantados de celebrarla un año más».

El 5 de febrero de 1908, Edith Recagno fue entregada por su tía en una casa en Willits que su padre había construido a mano. La casa no tenía electricidad ni agua corriente, por lo que un pozo excavado a mano proporcionó a la familia agua potable y, en lugar de un refrigerador, un lugar fresco para colgar la leche y la carne.

Fue la primera de siete hijos de Agostino y María Recagno, inmigrantes italianos atraídos por las oportunidades en el condado de Mendocino. Willits, donde el musgo verde brillante cubre los troncos de los árboles y los helechos gigantes se extienden a lo largo de las orillas de arroyos helados, fue colonizado por ganaderos pioneros en la década de 1850 cuando los buscadores de fortuna acudían en masa a California durante la carrera por el oro.

Pero luego los grandes árboles se convirtieron en un gran negocio aquí. Se talaron arboledas de secuoyas antiguas y otros árboles y se enviaron al sur para ayudar a construir un San Francisco de rápido crecimiento. El padre de la Sra. Ceccarelli trabajó como carpintero para extender el ferrocarril a Willits, que a principios de 1900 permitió a los turistas del Área de la Bahía venir de vacaciones en el aire limpio de la montaña del Imperio Redwood. Por 2,50 dólares la noche, los huéspedes del Willits Hotel, de 100 habitaciones, disfrutaron de canchas de tenis, bolos y un comedor conocido como el mejor del norte de San Francisco.

Cuando era niña, la Sra. Ceccarelli jugaba baloncesto, tenis y saxofón (su madre tuvo que ahorrar dinero para comprar el instrumento) y le encantaba cantar y bailar. Recuerda a su padre, que abrió una tienda de comestibles en Willits en 1916, cortaba leña y la llevaba a casa después del trabajo.

“Se sentaba con nosotros después de cenar y nos ayudaba a leer”, dijo Ceccarelli. a escrito. “Solo tenía un título de tercer grado, pero era inteligente. Todavía puedo ver la lámpara de aceite sobre la mesa donde leemos.

A partir de ahí, la vida de la Sra. Ceccarelli se desarrolló como la de muchas otras. Se casó con su novio de la secundaria, Elmer Keenan, cuando tenía 25 años, y se mudaron a la cercana Santa Rosa, donde él aceptó un trabajo como tipógrafo en el periódico The Press Democrat. La pareja rápidamente adoptó a una niña. En 1971, después de que su marido se jubilara, la pareja regresó a Willits.

Ceccarelli siguió envejeciendo, pero no todos en su vida tuvieron tanta suerte. Su marido murió en 1984, tras más de 50 años de matrimonio. La Sra. Ceccarelli se volvió a casar y su segundo marido, Charles Ceccarelli, murió en 1990. Su hija murió a la edad de 64 años en 2003. Desde entonces, la Sra. Ceccarelli ha sobrevivido a sus seis hermanos menores, así como a sus tres nietas, cada una de las cuales Murió a los cuarenta años debido a una enfermedad genética.

“Se han ido todos, han desaparecido durante años y años”, dijo Evelyn Persico, de 84 años, mientras hojeaba álbumes de fotografías en blanco y negro subtitulados en cursiva de Ceccarelli. Persico, que está casada con la prima hermana de Ceccarelli y vive en un rancho en Willits, es uno de los pocos parientes que le quedan.

Entonces, cuando se acercaba su cumpleaños número 100 en 2008, la propia Sra. Ceccarelli extendió la invitación a todos los Willits. A pesar de décadas de cambios, como el cruce de la autopista 101 con Main Street y el crecimiento de las granjas de marihuana, Willits sigue siendo una comunidad muy unida. La elegante señora Ceccarelli era conocida por no perderse ningún baile en el centro para personas mayores y por sus paseos diarios por la ciudad.

Vestida con un traje fucsia y tacones, bailó un vals junto a más de 500 personas que acudieron a celebrar su nuevo centenario, y el entonces alcalde le colocó una tiara en el pelo blanco.

Desde entonces, el cumpleaños de la Sra. Ceccarelli se celebra cada año con una fiesta, un almuerzo o, en la era Covid, un desfile, abierto a todos los residentes de Willits. A menudo vestida con un pañuelo colorido y perlas, impartía su sabiduría sobre cómo vivir una vida larga: «Toma unos dedos de vino tinto con la cena y ocúpate de tus propios asuntos». »

Otros años, obsequiaba a sus invitados con historias de días pasados, de cómo conoció a un hombre que había almorzado con Abraham Lincoln o de cómo escuchó todas las campanas en Willits sonar el 11 de noviembre de 1918, señalando el fin de la Primera Guerra en todo el mundo.

“Me gusta el pueblo pequeño, conoces a más gente”, dijo Ceccarelli. dicho el periódico local justo antes de la celebración de su 107 cumpleaños. «Vas a una gran ciudad y no conoces a nadie».

Cuando murió su compañero de baile y compañero de toda la vida, recurrió nuevamente a Willits en busca de apoyo. Puso un anuncio en el periódico local:

“A mí, Edith Ceccarelli, también conocida como “Edie” por su familia y muchos amigos, me gustaría seguir bailando”, dice. a escrito en 2012. “Bailar mantiene tus extremidades fuertes. ¿Qué podría ser más placentero que tener en brazos a una dama encantadora y bailar juntos un hermoso vals o dos pasos?

“Pruébalo, te gustará”, añadió, junto con su número de teléfono. Ella tenía entonces 104 años.

Ceccarelli vivió sola hasta los 107 años y luego se mudó a un asilo de ancianos en Willits. Actualmente ha vivido una media de 37 años más que las mujeres estadounidenses. La única persona que se sabe que es mayor que ella es María Branyas Morera, que vive en España pero nació en San Francisco 11 meses antes que Ceccarelli.

La ciudad se hizo cargo de la planificación de sus fiestas de cumpleaños porque su demencia ha progresado recientemente y no siempre está al tanto de lo que sucede. La mañana de su fiesta, parecía satisfecha al saber que todos estaban allí para ayudarla. Disfrutó probando su pastel de zanahoria decorado con “116”.

“Me maravillo de ella”, dijo Persico, quien saludó a Ceccarelli ese día con un beso en la frente. «No puedo creer que este pequeño bebé italiano tenga un historial de longevidad tan increíble, viniendo de un pueblo tan pequeño como el nuestro».