EE.UU. está destruyendo lo que queda de su vasto arsenal de armas químicas

PUEBLO, Colorado – En una sala sellada, tras un cerco de guardias armados y tres filas de alambre de púas, en el Depósito Químico de Pueblo, en Colorado, un equipo de brazos robóticos se apuraba para desmontar algunas de las últimas y espantosas reservas de armas químicas de Estados Unidos.

Se trataba de proyectiles de artillería cargados con el mortífero agente mostaza que el Ejército había almacenado durante más de 70 años.

Los robots de color amarillo brillante perforaron, escurrieron y lavaron cada proyectil, y luego los hornearon a 815 grados.

De allí salía chatarra inerte e inofensiva, que caía de una cinta transportadora a un contenedor marrón normal y corriente con un sonoro ruido metálico.



En el depósito de Pueblo se destruyeron casi un millón de proyectiles de mostaza a lo largo de 30 años, el último en junio. Foto Michael Ciaglo para The New York Times

«Ese es el sonido de un arma química muriendo», dijo Kingston Reif, que pasó años presionando por el desarme fuera del gobierno y ahora es subsecretario adjunto de Defensa para la reducción de amenazas y el control de armas.

Sonrió cuando otro proyectil cayó en el contenedor.

La destrucción de los arsenales ha tomado décadas, y el Ejército afirma que el trabajo está a punto de terminar.

El depósito cercano a Pueblo destruyó su última arma en junio; el puñado restante en otro depósito de Kentucky será destruido en los próximos días.

Y cuando hayan desaparecido, se habrán eliminado todas las armas químicas del mundo declaradas públicamente.

El arsenal estadounidense, acumulado a lo largo de generaciones, era impactante por su magnitud:

Bombas de racimo y minas terrestres llenas de agente nervioso.

Proyectiles de artillería que podían cubrir bosques enteros con una abrasadora niebla de mostaza.

Tanques llenos de veneno que podían cargarse en aviones y rociarse sobre objetivos situados debajo.

Un proyectil de mortero que había contenido agente mostaza sale del tratamiento térmico como chatarra inofensiva. Foto Michael Ciaglo para The New York Times


Un proyectil de mortero que había contenido agente mostaza sale del tratamiento térmico como chatarra inofensiva. Foto Michael Ciaglo para The New York Times

Eran una clase de armas consideradas tan inhumanas que su uso fue condenado tras la Primera Guerra Mundial, pero aun así, Estados Unidos y otras potencias siguieron desarrollándolas y acumulándolas.

Algunos contenían versiones más mortíferas de los agentes clorados y mostaza que se hicieron tristemente famosos en las trincheras del Frente Occidental.

Otros contenían agentes nerviosos desarrollados posteriormente, como el VX y el Sarín, que son letales incluso en pequeñas cantidades.

No se tiene constancia de que las fuerzas armadas estadounidenses hayan utilizado armas químicas letales en combate desde 1918, aunque durante la guerra de Vietnam emplearon herbicidas como el Agente Naranja que eran nocivos para el ser humano.

Estados Unidos también tuvo un extenso programa de guerra bacteriológica y armas biológicas, que fue destruido en la década de 1970.

Estados Unidos y la Unión Soviética acordaron en principio en 1989 destruir sus arsenales de armas químicas, y cuando el Senado ratificó la Convención sobre Armas Químicas en 1997, Estados Unidos y otros signatarios se comprometieron a deshacerse de las armas químicas de una vez por todas.

Pero destruirlas no ha sido fácil: fueron construidas para ser disparadas, no desmontadas.

La combinación de explosivos y veneno las hace excepcionalmente peligrosas de manejar.

"Es la primera vez, a nivel mundial, que se va a destruir toda una clase de armas de destrucción masiva", dijo Craig Williams. Foto Kenny Holston/The New York Times


«Es la primera vez, a nivel mundial, que se va a destruir toda una clase de armas de destrucción masiva», dijo Craig Williams. Foto Kenny Holston/The New York Times

Funcionarios del Departamento de Defensa preveían que el trabajo podría realizarse en unos pocos años con un costo aproximado de 1.400 millones de dólares.

Ahora se está terminando con décadas de retraso y un costo cercano a los 42.000 millones de dólares, un 2.900% por encima del presupuesto.

Pero ya está hecho.

Kingston Reif, que pasó años impulsando el desarme fuera del gobierno y ahora es subsecretario adjunto de Defensa para la reducción de amenazas y el control de armamentos... Foto Michael Ciaglo para The New York Times


Kingston Reif, que pasó años impulsando el desarme fuera del gobierno y ahora es subsecretario adjunto de Defensa para la reducción de amenazas y el control de armamentos… Foto Michael Ciaglo para The New York Times

«Ha sido un calvario, eso está claro; me preguntaba si llegaría a ver el día», dijo Craig Williams, que empezó a presionar por la destrucción segura de las reservas en 1984, cuando se enteró de que el Ejército almacenaba toneladas de armas químicas a ocho kilómetros de su casa, en el Depósito del Ejército de Blue Grass, cerca de Richmond, Kentucky.

«Tuvimos que luchar, y nos llevó mucho tiempo, pero creo que debemos estar muy orgullosos», afirmó.

«Es la primera vez, a nivel mundial, que se destruye toda una clase de armas de destrucción masiva».

Antes de ser procesadas, las municiones químicas, muchas de ellas de más de 50 años, se someten a rayos X para determinar si tienen fugas. Foto Kenny Holston/The New York Times.


Antes de ser procesadas, las municiones químicas, muchas de ellas de más de 50 años, se someten a rayos X para determinar si tienen fugas. Foto Kenny Holston/The New York Times.

Otras potencias también han destruido sus arsenales declarados:

Gran Bretaña en 2007, India en 2009 y Rusia en 2017.

Pero los funcionarios del Pentágono advierten que las armas químicas no han sido erradicadas por completo.

 Algunas naciones nunca firmaron el tratado, y otras que sí lo hicieron, en particular Rusia, parecen haber conservado arsenales no declarados.

Límites

El tratado tampoco puso fin al uso de armas químicas por parte de Estados delincuentes y grupos terroristas.

Las fuerzas leales al presidente Bashar Assad de Siria utilizaron armas químicas en el país en numerosas ocasiones entre 2013 y 2019.

Según el IHS Conflict Monitor, un servicio de recopilación y análisis de inteligencia con sede en Londres, los combatientes del grupo Estado Islámico utilizaron armas químicas al menos 52 veces en Irak y Siria entre 2014 y 2016.

El inmenso arsenal estadounidense y el esfuerzo de décadas para deshacerse de él son a la vez un monumento a la locura humana y un testimonio del potencial humano, dicen las personas involucradas.

El trabajo llevó tanto tiempo en parte porque los ciudadanos y los legisladores insistieron en que el trabajo se hiciera sin poner en peligro a las comunidades circundantes.

Entre las últimas municiones que se destruyeron en las instalaciones de Blue Grass había cohetes M55 que contenían Sarín, un agente nervioso letal. Foto Kenny Holston/The New York Times


Entre las últimas municiones que se destruyeron en las instalaciones de Blue Grass había cohetes M55 que contenían Sarín, un agente nervioso letal. Foto Kenny Holston/The New York Times

A finales de junio, en el depósito de 6000 hectáreas de Blue Grass, los trabajadores sacaron cuidadosamente los tubos de transporte de fibra de vidrio que contenían cohetes con Sarín de los búnkeres de almacenamiento de hormigón cubiertos de tierra y los condujeron a una serie de edificios para su procesamiento.

En el interior, los trabajadores, con trajes y guantes de protección, examinaron los tubos con rayos X para comprobar si las cabezas nucleares que contenían presentaban fugas, y luego los enviaron a una cinta transportadora para que encontraran su destino.

Fue la última vez que los humanos manipularon las armas.

A partir de ahí, los robots hicieron el resto.

Trabajadores del Depósito del Ejército de Blue Grass utilizan vídeo remoto para supervisar los robots que destruyen armas químicas en una zona demasiado peligrosa para la entrada de humanos. Foto Kenny Holston/The New York Times


Trabajadores del Depósito del Ejército de Blue Grass utilizan vídeo remoto para supervisar los robots que destruyen armas químicas en una zona demasiado peligrosa para la entrada de humanos. Foto Kenny Holston/The New York Times

Todas las municiones químicas comparten esencialmente el mismo diseño:

una ojiva de paredes finas rellena de agente líquido y una pequeña carga explosiva para hacerla estallar en el campo de batalla, dejando un rocío de pequeñas gotas, niebla y vapor: el «gas venenoso» que los soldados han temido desde el Somme hasta el Tigris.

Durante generaciones, el ejército estadounidense prometió utilizar armas químicas sólo en respuesta a un ataque químico enemigo, y luego se dispuso a acumular tantas que ningún enemigo se atreviera.

En la década de 1960, Estados Unidos contaba con una red altamente secreta de plantas de fabricación y complejos de almacenamiento en todo el mundo.

La opinión pública sabía muy poco sobre lo vasto y mortífero que había crecido el arsenal hasta una nevada mañana de primavera de 1968, cuando 5.600 ovejas murieron misteriosamente en un terreno adyacente a un campo de pruebas del Ejército en Utah.

La combinación de explosivos y veneno hace que las municiones químicas sean especialmente peligrosas de manejar. Foto Kenny Holston/The New York Times


La combinación de explosivos y veneno hace que las municiones químicas sean especialmente peligrosas de manejar. Foto Kenny Holston/The New York Times

Bajo la presión del Congreso, los líderes militares reconocieron que el Ejército había estado probando VX en las cercanías, que almacenaba armas químicas en instalaciones de ocho estados y que las probaba al aire libre en varios lugares, incluido un emplazamiento a 40 kilómetros de Baltimore.

Proceso

Una vez que el público conoció el alcance del programa, comenzó el largo camino hacia la destrucción.

Al principio, el Ejército quería hacer abiertamente lo que había hecho en secreto durante años con las municiones químicas obsoletas:

cargarlas en barcos obsoletos y luego hundirlos en el mar. Pero el público respondió con furia.

El plan B consistía en quemar los arsenales en enormes incineradoras, pero ese plan también chocó con un muro de oposición.

Los trabajadores del depósito de Blue Grass son examinados para asegurarse de que no les quedan residuos químicos tras manipular cohetes M55. Foto Kenny Holston/The New York Times


Los trabajadores del depósito de Blue Grass son examinados para asegurarse de que no les quedan residuos químicos tras manipular cohetes M55. Foto Kenny Holston/The New York Times

Williams era un veterano de la guerra de Vietnam de 36 años y ebanista en 1984, cuando los oficiales del Ejército anunciaron que el agente nervioso se quemaría en el depósito de Blue Grass.

«Había mucha gente preguntando qué saldría de la pila, y no recibíamos ninguna respuesta», dijo.

Indignados, él y otros organizaron la oposición a las incineradoras, presionaron a los legisladores y trajeron a expertos que argumentaban que las incineradoras arrojarían toxinas.

Se utilizaron incineradoras en Alabama, Arkansas, Oregón y Utah, y una en el atolón Johnston, en el Pacífico, para destruir gran parte de las reservas, pero los activistas las bloquearon en otros cuatro estados.

Siguiendo órdenes del Congreso de encontrar otra forma, el Departamento de Defensa desarrolló nuevas técnicas para destruir las armas químicas sin quemarlas.

«Tuvimos que ingeniárnoslas sobre la marcha», afirma Walton Levi, ingeniero químico del depósito de Pueblo, que empezó a trabajar en este campo después de la universidad, en 1987, y ahora tiene previsto jubilarse una vez que se haya destruido el último cartucho.

En Pueblo, cada caparazón es perforado por un brazo robótico y se aspira el agente de mostaza que contiene.

El caparazón se lava y se hornea para destruir cualquier resto.

El agente mostaza se diluye en agua caliente y luego las bacterias lo descomponen en un proceso similar al que se utiliza en las depuradoras de aguas residuales.

El resultado es un residuo que, según Levi, es en su mayor parte sal de mesa normal, pero que contiene metales pesados que deben tratarse como residuos peligrosos.

«Encuentra las adecuadas y se comerán casi cualquier cosa».

«Las bacterias son increíbles«, afirma Levi mientras observa cómo se destruyen los proyectiles durante el último día de operaciones en Pueblo.

El proceso es similar en el depósito de Blue Grass.

Los agentes nerviosos líquidos drenados de esas ojivas se mezclan con agua y sosa cáustica y luego se calientan y se agitan.

El líquido resultante, llamado hidrolizado, se transporta en camión a unas instalaciones a las afueras de Port Arthur, Texas, donde se incinera.

«Candace M. Coyle, directora del proyecto del ejército para el depósito de Blue Grass, afirma: «Es un buen trozo de historia que dejar atrás.

«Eso es lo mejor de todo, que no va a perjudicar a nadie».

Irene Kornelly, presidenta de la comisión asesora de ciudadanos que ha supervisado el proceso en Pueblo durante 30 años, ha seguido de cerca la destrucción de casi un millón de proyectiles de mostaza.

A sus 77 años, se apoyó en un bastón y estiró el cuello para ver cómo se desechaba el último.

«Sinceramente, nunca pensé que llegaría este día», dijo.

«Los militares no sabían si podían confiar en la gente, y la gente no sabía si podía confiar en los militares».

Miró a su alrededor, a los edificios de color beige de la planta y a los búnkeres de almacenamiento de hormigón vacíos en la pradera de Colorado.

Cerca de allí, una multitud de trabajadores con monos de trabajo y máscaras de gas de emergencia colgadas de la cadera se reunían para celebrarlo.

El director de la planta puso «The Final Countdown» en el sistema de audio y repartió Bomb Pops rojos, blancos y azules.

Kornelly sonrió mientras lo asimilaba todo.

El proceso había sido tranquilo, seguro y tan lento, dijo, que muchos residentes de la región se habían olvidado de que estaba en marcha.

«Hoy en día, la mayoría de la gente no tiene ni idea de lo que ha pasado. Hizo una pausa y añadió:

«Y creo que es mejor así».

c.2023 The New York Times Company

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