La vida en la zona desmilitarizada de Corea, 70 años después del fin de los combates

Vista desde el cielo, la Zona Desmilitarizada, o DMZ, parece una gigantesca herida geográfica a través de la península coreana, las continuas alambradas serpenteando por las colinas y bajando por los valles de costa a costa.

Se creó hace 70 años, el jueves, cuando el Mando de las Naciones Unidas liderado por Estados Unidos y los ejércitos norcoreano y chino firmaron un armisticio en la «aldea de la tregua» de Panmunjom, poniendo fin a los combates, pero no a la Guerra de Corea en sí.

La DMZ debía ser una zona de amortiguación temporal que dividiera a una nación en guerra.

En lugar de ello, se ha convertido en la frontera más armada del mundo, encarnando no sólo un enfrentamiento militar inacabado, sino también las pocas esperanzas que quedan de paz y reunificación entre las dos Coreas.

A lo largo de este tramo de 250 kilómetros, los soldados están listos para enfrentarse a ambos lados.

El Acuerdo de Armisticio de la Guerra de Corea se firmó hace 70 años en Panmunjom, en la frontera intercoreana. El Mando de las Naciones Unidas dirigido por Estados Unidos y Corea del Norte aún mantienen allí una sala de conferencias conjunta. Fotografías y vídeo de Chang W. Lee


El Acuerdo de Armisticio de la Guerra de Corea se firmó hace 70 años en Panmunjom, en la frontera intercoreana. El Mando de las Naciones Unidas dirigido por Estados Unidos y Corea del Norte aún mantienen allí una sala de conferencias conjunta. Fotografías y vídeo de Chang W. Lee

Las familias se enfrentan a décadas de separación.

Los turistas vienen a presenciar la historia viva.

Y los sueños de reconciliación se han desvanecido lentamente en la distancia.

Un conflicto sin resolver

En las últimas siete décadas ha habido intentos de romper la división creada por la DMZ, volviendo a unir rutas y ferrocarriles a través de la frontera, permitiendo el comercio y la inversión transfronterizos y organizando reuniones de familias separadas.

Todos estos esfuerzos han fracasado a la hora de crear una paz duradera, desmoronándose ante un conflicto sin resolver.

A pesar de su nombre, la DMZ y sus inmediaciones están armadas hasta los dientes.

Se calcula que hay unos 2 millones de minas sembradas en los 3,5 kilómetros de ancho de la zona.

Barcos de pesca locales entrando en la Zona de Pesca de Jeodo tras obtener la autorización para pescar allí de la Guardia Costera de Corea, el 14 de abril de 2023. La zona está situada a sólo un kilómetro de la frontera intercoreana, la Línea Fronteriza del Norte. (Chang W. Lee/The New York Times)


Barcos de pesca locales entrando en la Zona de Pesca de Jeodo tras obtener la autorización para pescar allí de la Guardia Costera de Corea, el 14 de abril de 2023. La zona está situada a sólo un kilómetro de la frontera intercoreana, la Línea Fronteriza del Norte. (Chang W. Lee/The New York Times)

Sus perímetros norte y sur están sellados por capas de alambradas reforzadas con trampas explosivas o sensores electrónicos.

Guardias armados vigilan las vallas cada 100 ó 200 metros.

Cada 10 metros a lo largo de las vallas surcoreanas hay minas antipersona Claymore.

Todas las rutas que salen de la DMZ están protegidas por obstáculos antitanque.

Detrás, 2 millones de soldados preparados para la batalla.

Familias surcoreanas parten hacia una ceremonia anual en memoria de las víctimas surcoreanas fallecidas durante escaramuzas navales con Corea del Norte, en Pyeongtaek, Corea del Sur, el 29 de junio de 2022. En las últimas siete décadas se ha intentado superar la división creada por la zona desmilitarizada, volviendo a unir carreteras y ferrocarriles a través de la frontera, permitiendo el comercio y la inversión transfronterizos y organizando reuniones de familias separadas. (Chang W. Lee/The New York Times)


Familias surcoreanas parten hacia una ceremonia anual en memoria de las víctimas surcoreanas fallecidas durante escaramuzas navales con Corea del Norte, en Pyeongtaek, Corea del Sur, el 29 de junio de 2022. En las últimas siete décadas se ha intentado superar la división creada por la zona desmilitarizada, volviendo a unir carreteras y ferrocarriles a través de la frontera, permitiendo el comercio y la inversión transfronterizos y organizando reuniones de familias separadas. (Chang W. Lee/The New York Times)

Poco después de la firma del armisticio, se intercambiaron prisioneros de guerra en Panmunjom.

Pero desde entonces la frontera ha permanecido herméticamente cerrada, y el enfrentamiento militar entre Corea del Norte y Corea del Sur ha alcanzado nuevas y ominosas cotas en los últimos años.

Heridas perdurables

Si se reanudaran los combates en la península coreana, dijo Corea del Norte en junio, «se extenderían rápidamente a una guerra mundial y a una guerra termonuclear sin precedentes en el mundo».

Para Yoon Cheong-ja, de 80 años, los combates nunca terminaron.

Su hijo, el suboficial principal Min Pyeong-gi, fue uno de los 46 marineros que murieron cuando el buque de la armada surcoreana Cheonan explotó en lo que el Sur dijo que fue un ataque norcoreano no provocado con torpedos en 2010.

Un puente ferroviario de realidad virtual generado por ordenador sustituye a un antiguo puente fronterizo destruido durante la guerra, en Paju, Corea del Sur, el 23 de julio de 2022. En las últimas siete décadas se ha intentado superar la división creada por la zona desmilitarizada, volviendo a unir carreteras y ferrocarriles a través de la frontera, permitiendo el comercio y la inversión transfronterizos y organizando reuniones de familias separadas. (Chang W. Lee/The New York Times)


Un puente ferroviario de realidad virtual generado por ordenador sustituye a un antiguo puente fronterizo destruido durante la guerra, en Paju, Corea del Sur, el 23 de julio de 2022. En las últimas siete décadas se ha intentado superar la división creada por la zona desmilitarizada, volviendo a unir carreteras y ferrocarriles a través de la frontera, permitiendo el comercio y la inversión transfronterizos y organizando reuniones de familias separadas. (Chang W. Lee/The New York Times)

«Cuando mi hijo murió, mi corazón se rompió en mil pedazos», dijo Yoon, que recientemente visitó las aguas fronterizas occidentales donde murió su hijo.

«Ninguna madre debería perder a su hijo como yo lo perdí».

Familias divididas

Familias separadas por la guerra hacen peregrinaciones anuales cerca de la DMZ, lo más cerca que pueden estar de su patria perdida hace tiempo.

El "Puente sin retorno", situado en la Zona de Seguridad Conjunta (JSA), en Paju, Corea del Sur, 7 de febrero de 2023. Soldados de la Guerra de Corea cruzaron el "Puente sin retorno" en Panmunjom durante los intercambios de prisioneros de guerra en 1953. (Chang W. Lee/The New York Times).


El «Puente sin retorno», situado en la Zona de Seguridad Conjunta (JSA), en Paju, Corea del Sur, 7 de febrero de 2023. Soldados de la Guerra de Corea cruzaron el «Puente sin retorno» en Panmunjom durante los intercambios de prisioneros de guerra en 1953. (Chang W. Lee/The New York Times).

Durante las principales festividades, celebran rituales familiares confucianos, colocando arroz, fruta y pescado seco en un altar e inclinándose hacia las tumbas de sus antepasados en el Norte.

«Cuando yo muera en el Sur, mis hijos perderán los lazos con sus raíces en el Norte», dijo Hwang Bong-suk, de 87 años, mientras miraba a los pájaros migratorios que sobrevolaban la zona desmilitarizada una tarde reciente.

Su madre viuda se llevó a su familia norcoreana al Sur en 1948, tres años después de que Corea se liberara del dominio colonial japonés y se dividiera en un Norte pro soviético y un Sur pro estadounidense.

La pianista Lim Mi-jung interpreta Arirang durante el acto inaugural del Festival de Música de la Zona de Paz y Vida, en Goseung-gun, Corea del Sur, 24 de julio de 2022. La DMZ debía ser una zona de amortiguación temporal que dividiera a una nación en guerra. Sin embargo, se ha convertido en la frontera más armada del mundo. (Chang W. Lee/The New York Times ).


La pianista Lim Mi-jung interpreta Arirang durante el acto inaugural del Festival de Música de la Zona de Paz y Vida, en Goseung-gun, Corea del Sur, 24 de julio de 2022. La DMZ debía ser una zona de amortiguación temporal que dividiera a una nación en guerra. Sin embargo, se ha convertido en la frontera más armada del mundo. (Chang W. Lee/The New York Times ).

La familia viajó en dos grupos para evitar sospechas.

Hwang tenía entonces 12 años.

Sus dos hermanas mayores se quedaron en el Norte.

Nunca llegaron al Sur.

Su madre guardaba regalos para ellos, con la esperanza de reunirse algún día.

Durante un reciente paseo en barco por las aguas de la frontera occidental, desde donde podía ver Corea del Norte a través de la bruma vespertina, Choi Jong-dae, de 87 años, recordó su tierra natal.

«Cuanto mayor me hago, más echo de menos mi ciudad natal y a mis hermanos del Norte», dijo.

«He estado en Rusia, Mongolia, Nueva York y Sudáfrica», añadió Choi, con la voz temblorosa.

«Pero no puedo visitar mi ciudad natal, aunque está tan cerca que parece que pudiera estirar el brazo para tocarla».

Al otro lado de la frontera, las familias del Norte han tenido que hacer frente a separaciones más recientes.

Visitantes en la Campana de la Paz, hecha con alambradas oxidadas y cartuchos vacíos recuperados de los campos de batalla, en el Observatorio Jogang en la ciudad de Gimpo, Corea del Sur, el 25 de junio de 2022. Los observatorios situados en las colinas de la frontera sur de la DMZ ofrecen vistas de Corea del Norte. (Chang W. Lee/The New York Times).


Visitantes en la Campana de la Paz, hecha con alambradas oxidadas y cartuchos vacíos recuperados de los campos de batalla, en el Observatorio Jogang en la ciudad de Gimpo, Corea del Sur, el 25 de junio de 2022. Los observatorios situados en las colinas de la frontera sur de la DMZ ofrecen vistas de Corea del Norte. (Chang W. Lee/The New York Times).

Durante las décadas de posguerra, una veintena de norcoreanos, en su mayoría soldados, han desertado al Sur a través de la DMZ, a menudo dejando atrás a sus familias.

Uno de ellos, Ahn Chan-il, se escabulló a través de una valla norcoreana mientras estaba cortada la electricidad de alto voltaje.

«Por lo que hice, mi familia en el Norte fue enviada a un campo de prisioneros y se la da por muerta», dijo Ahn, que llegó al Sur en 1979.

«Mientras viva, no podré olvidarlos».

Kim Gang-yu, de 27 años, otro soldado norcoreano, huyó a través de la DMZ en 2016.

Por la noche, mientras su país se sumía en la oscuridad por falta de electricidad, los guardias fronterizos norcoreanos se maravillaban ante las resplandecientes luces eléctricas que iluminaban las vallas fronterizas surcoreanas, cuenta Kim.

«Me di cuenta de que por fin había llegado al Sur cuando sus soldados me dejaron ducharme», dijo.

«Fue mi primera ducha de agua caliente en años».

La vida cerca de la zona Aunque la DMZ tiene fama de ser un lugar desolado e implacable, hay personas resistentes que se han asentado cerca -o incluso dentro- de la zona.

Cultivan la tierra bajo la atenta mirada de los guardias fronterizos a pesar de la posibilidad de que haya minas terrestres.

Lee San Hun, un artista, baila con una bandera que simboliza una península coreana unificada, en Ganghwa-do, Corea del Sur, el 21 de septiembre de 2022. Se encontraba entre las personas reunidas en el aniversario del armisticio de la Guerra de Corea en 2022. (Chang W. Lee/The New York Times)


Lee San Hun, un artista, baila con una bandera que simboliza una península coreana unificada, en Ganghwa-do, Corea del Sur, el 21 de septiembre de 2022. Se encontraba entre las personas reunidas en el aniversario del armisticio de la Guerra de Corea en 2022. (Chang W. Lee/The New York Times)

Cuando llega la temporada de pesca, los pescadores se aventuran en las peligrosas aguas cercanas a la frontera para capturar corvinas, cangrejos azules y pulpos, mientras los buques de guerra les proporcionan protección.

En los últimos años, los condados septentrionales de Corea del Sur se han convertido en improbables destinos turísticos, atrayendo a personas atraídas por la historia de la DMZ.

En un camping costero a las afueras de la DMZ oriental, las familias montan sus tiendas a escasos metros de las alambradas y los carteles militares piden a los campistas que informen de «personas, objetos y embarcaciones sospechosos».

Un motel temático de la DMZ en el camping tiene habitaciones decoradas con alambre de espino en la pared.

Los visitantes pueden disfrutar de museos y visitas guiadas a lo largo de la frontera.

Familias surcoreanas parten para una ceremonia anual por las víctimas surcoreanas que murieron durante escaramuzas navales con Corea del Norte, en Pyeongtaek, Corea del Sur, el 29 de junio de 2022. En las últimas siete décadas se ha intentado superar la división creada por la DMZ, volviendo a unir carreteras y ferrocarriles a través de la frontera, permitiendo el comercio y la inversión transfronterizos y organizando reuniones de familias separadas. (Chang W. Lee/The New York Times)


Familias surcoreanas parten para una ceremonia anual por las víctimas surcoreanas que murieron durante escaramuzas navales con Corea del Norte, en Pyeongtaek, Corea del Sur, el 29 de junio de 2022. En las últimas siete décadas se ha intentado superar la división creada por la DMZ, volviendo a unir carreteras y ferrocarriles a través de la frontera, permitiendo el comercio y la inversión transfronterizos y organizando reuniones de familias separadas. (Chang W. Lee/The New York Times)

«En todo caso, ahora puedo afirmar que he pasado una noche en el campamento más al norte de Corea del Sur», dijo Kim Pil-soo, de 42 años, un visitante reciente.

Cerca de su tienda había una advertencia contra «minas terrestres perdidas».

El Dr. Ahn Chan-il, presidente del Instituto Mundial de Estudios sobre Corea del Norte, en su despacho de Seúl el 24 de abril de 2023. Chan-il cruzó la DMZ para venir a Corea del Sur el 27 de julio de 1979. "Por lo que hice, mi familia en el Norte fue enviada a un campo de prisioneros y se la da por muerta", dijo.(Chang W. Lee/The New York Times)


El Dr. Ahn Chan-il, presidente del Instituto Mundial de Estudios sobre Corea del Norte, en su despacho de Seúl el 24 de abril de 2023. Chan-il cruzó la DMZ para venir a Corea del Sur el 27 de julio de 1979. «Por lo que hice, mi familia en el Norte fue enviada a un campo de prisioneros y se la da por muerta», dijo.(Chang W. Lee/The New York Times)

Park Jin-woo, de 42 años, llevó a su hijo Min-jae, de 8, al Museo de la DMZ tras ver las noticias sobre la guerra en Ucrania.

«Quería enseñarle que los coreanos también pasamos momentos difíciles y lo terrible que puede ser la guerra», dijo.

Sueños de reconciliación

En una reciente tarde calurosa, 80 personas se reunieron en un muelle cerca de la frontera marítima occidental a lo largo de la DMZ.

Vieron bailar a un artista con una bandera que mostraba una Península de Corea unificada.

Una "marcha por la paz" cerca de la DMZ en Paju, Corea del Sur, el 25 de junio de 2022. Los activistas organizan estas marchas para hacer campaña por la paz y la reconciliación entre las dos Coreas. (Chang W. Lee/The New York Times)


Una «marcha por la paz» cerca de la DMZ en Paju, Corea del Sur, el 25 de junio de 2022. Los activistas organizan estas marchas para hacer campaña por la paz y la reconciliación entre las dos Coreas. (Chang W. Lee/The New York Times)

Después navegaron hacia aguas cercanas a la frontera mientras un barco de la Guardia Costera surcoreana los seguía desde la distancia.

«Rezamos por la unificación», corearon con las manos juntas.

«Rezamos por la paz».

Tras casi ocho décadas de vivir separados a través de la hermética frontera, muchos surcoreanos ven la reunificación como un sueño lejano.

Familias acampadas cerca de alambradas militares en la playa de Myeongpa, el camping costero más septentrional de Corea del Sur, el 25 de julio de 2022. Un motel temático de la DMZ en el camping tiene habitaciones decoradas con alambre de espino en la pared. Los visitantes pueden disfrutar de museos y visitas guiadas a lo largo de la frontera.(Chang W. Lee/The New York Times)


Familias acampadas cerca de alambradas militares en la playa de Myeongpa, el camping costero más septentrional de Corea del Sur, el 25 de julio de 2022. Un motel temático de la DMZ en el camping tiene habitaciones decoradas con alambre de espino en la pared. Los visitantes pueden disfrutar de museos y visitas guiadas a lo largo de la frontera.(Chang W. Lee/The New York Times)

La afinidad hacia los norcoreanos se ha debilitado entre las generaciones más jóvenes, que nacieron décadas después de la guerra y no recuerdan cómo era vivir en una Corea indivisa.

Los jóvenes están más preocupados por cuestiones internas, como las escasas oportunidades de empleo y el aumento del costo de la vida.

Kim Sang-geun, de 69 años, mecánico de automóviles jubilado de Seúl, llevó a sus dos nietos a la DMZ para enseñarles «el dolor de la división nacional», dijo.

Uno de sus hijos, Cha-min, de 11 años, dijo que sus amigos del colegio no querían la reunificación con Corea del Norte «porque sólo nos haría pobres».

Estas actitudes hacen que los refugiados de la guerra de Corea se sientan como una especie en extinción.

Una habitación de motel temática de la DMZ diseñada por el artista Omyo Cho, decorada con alambre de espino, en la playa de Myeongpa, Corea del Sur, el 25 de julio de 2022. En los últimos años, los condados septentrionales de Corea del Sur se han convertido en destinos turísticos insólitos, atrayendo a personas atraídas por la historia de la DMZ (Chang W. Lee/The New York Times).


Una habitación de motel temática de la DMZ diseñada por el artista Omyo Cho, decorada con alambre de espino, en la playa de Myeongpa, Corea del Sur, el 25 de julio de 2022. En los últimos años, los condados septentrionales de Corea del Sur se han convertido en destinos turísticos insólitos, atrayendo a personas atraídas por la historia de la DMZ (Chang W. Lee/The New York Times).

«Una vez creí que Corea se reunificaría cuando yo tuviera 50 años», dijo Ahn Kyong-choon, de 88 años, un refugiado de guerra del Norte que estaba visitando un observatorio en una isla fronteriza desde la que se ve Corea del Norte.

«Ahora ya no me queda esa esperanza».

c.2023 The New York Times Company

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